Cuando hablamos de una Variante, nos referimos a las implicaciones y diferencias en la secuencia del genoma, debido a mutaciones.
Los virus mutan constantemente. Una población de virus es una nube de mutantes, con pequeñas diferencias genéticas. Y a finales del mes de diciembre 2020, se han detectado ya varios miles de mutaciones de la SARS-CoV-2, la mayoría sin ningún efecto.
Se ha calculado que la frecuencia de mutación del SARS-CoV-2 es de dos mutaciones al mes aproximadamente. Esto supone que las variantes que ahora circulan pueden haber acumulado unas 22 mutaciones respecto a la secuencia original del primer aislamiento de Wuhan.
De todas las mutaciones, las que más preocupan son las que afectan al gen que codifica para la proteína S, y que es la que el virus usa para unirse a las células e infectarlas.

Mutaciones en las nuevas variantes

Las tres variantes que más preocupan en este momento son la B.1.1.7, la B.1.351 y la P.1.

B.1.1.7: la variante inglesa

Se detectó por primera vez en el Reino Unido en septiembre de 2020 (otras denominaciones son VOC 202012/01, 201/501Y.V1). Desde entonces, se ha detectado en 62 países.
Esta variante tiene unas 17 mutaciones, de las cuales 9 están en el gen S. Las que más preocupan son la mutación N501Y que afecta a la región de unión al receptor (RBD), la deleción 69/90 porque causa un cambio en la conformación de la proteína y la P681H porque está cerca de la zona de corte S1/S2 por furina.

B.1.351: la variante sudafricana

Se detectó por primera vez en Sudáfrica en octubre del 2020 (otras denominaciones son 20C/501Y.V2). Se ha detectado en al menos 26 países. Tiene unas 21 mutaciones, de las cuales 9 están en el gen S. Comparte algunas mutaciones (como la N501Y) con la variante inglesa, pero preocupa porque además tiene otras mutaciones en la misma región RBD: E484K y K417N.
Algunos estudios señalan que esta variante tiene una mayor transmisibilidad. Y otro trabajo reciente, todavía pendiente de revisión por pares, sugiere que la vacuna de AstraZeneca y la Universidad de Oxford no protege contra la enfermedad leve y moderada causada por la variante africana. Las vacunas de Moderna y BioNTech/Pfizer también parecen ser ligeramente menos efectivas contra esta variante.

P.1.: la variante brasileña

Se detectó a principios de año en Japón en cuatro viajeros procedentes de Brasil (otras denominaciones son 20J/501Y.V3, B.1.1.28.1). Tiene unas 17 mutaciones, de las cuales 10 están en el gen S. Se ha detectado en al menos 7 países. Presenta también las mutaciones N501Y y E484K y otra similar K417T.
Recientemente se ha descrito en la región de Manaus (Brasil) una alta incidencia de reinfecciones. En esa región hasta un 76% de la población había sido infectada por el virus en la primera oleada, y ahora se han detectado algunas reinfecciones por esta variante.

Sin relajarse

Las variantes británicas, sudafricana y brasileña del SARS-CoV-2 parecen ser mucho más contagiosas que las versiones anteriores del virus. La evidencia científica con la que contamos hasta el momento revela que la variante británica fue identificada por primera vez en Kent en septiembre de 2020 y puede ser hasta un 70% más contagiosa, las últimas investigaciones realizadas por el Public Health England apuntan a que la variante sería entre un 30 y un 50% más contagiosa y se ha extendido rápidamente por todo el Reino Unido.

¿Las vacunas seguirán siendo una protección?

Las vacunas actuales fueron diseñadas partiendo de las variantes anteriores del SARS-CoV-2, pero los expertos consideran que deberían continuar funcionando. Es necesario señalar que las vacunas “entrenan nuestro cuerpo” para atacar varias partes del virus y no solo las secciones de la proteína de pico.
En el peor de los casos expertos explican en la BBC que las vacunas podrían rediseñarse y ajustarse en cuestión de semanas o meses. Un proceso similar al que se experimenta con las vacunas contra la influenza que requieren de la administración de una nueva inyección cada año ante las modificaciones genéticas que el virus presenta cada temporada.

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